对抗老年痴呆,科学家们发现胆碱有重大作用

阿兹海默病(阿尔兹海默症(AD))是最具破坏性、最令人困惑的疾病之一。类似于大脑里有一块“橡皮擦”,患者的记忆、认知、方向感、语言等功能会逐步被“擦除”。遗憾的是,现有的治疗手段无法阻止它,更谈不上治愈。科学家们一直希望能够找到减缓或者逆转的办法。

1月8日, Nature子刊《Molecular Psychiatry》最新发表了一篇文章,揭示了一种潜在的安全且简单的“食疗”方法。他们发现,一种营养物质——胆碱(choline)与对抗这一神经衰退性疾病有很大的关联。

对抗老年痴呆,科学家们发现胆碱或许有潜力

https://doi.org/10.1038/s41380-018-0322-z
什么是胆碱?

胆碱是一种营养素。它除了天然存在于一些食物中(鸡蛋、牛奶、花生、西蓝花、菠菜等)被人类摄入之外,也可以作为膳食补充剂。

胆碱的重要性毋庸置疑。简单来说,所有的动植物细胞都需要胆碱来维持其结构完整性。如果胆碱缺乏会引发肝脏脂肪变性,而胆碱过量可引起呕吐、出汗、胃肠道不适等。

在美国,胆碱被推荐为必需营养素,可能的益处包括降低神经缺陷、脂肪肝疾病风险。此外,在怀孕期间摄入胆碱可对儿童的记忆产生长期有益的影响。

2018年4月,中国国家卫健委发布了《中国居民膳食营养素参考摄入量》,推荐婴儿的胆碱适宜摄入量(AI)为120 mg/d;对于成年人而言,女性的胆碱AI值为400 mg/d,男性为500 mg/d。

对抗老年痴呆,科学家们发现胆碱或许有潜力

卫健委发布的关于胆碱的摄入参考量(UL为可耐受最高摄入量,即平均每日可以摄入营养素的最高量)
小鼠试验:补充胆碱可改善记忆

在这项新研究中,来自Shireen DoolingBiodesign Institute at ASU的科学家们发现,胆碱在改善记忆衰退中有着重要作用。而且,补充胆碱的有益效果似乎是跨代(transgenerational)的,不仅仅可以保护在妊娠、哺乳期接受胆碱补充的小小鼠,还可以保护这些小小鼠的后代。

他们以患有类似人类AD疾病的小鼠为模型。结果发现,当给这些患病小鼠喂食富含胆碱食物后,它们后代的空间记忆能力得到了改善(相比于那些在子宫中接受正常胆碱方案的小鼠)。

虽然下下代没有直接补充胆碱,但是它们仍然获得了治疗的好处。研究人员推测,这可能与它们基因的修饰有关。

那么,胆碱是如何保护大脑的呢?进一步研究发现,胆碱保护大脑免受AD疾病侵害的方式至少有两种:

首先,胆碱会降低同型半胱氨酸(homocysteine)的水平。

同型半胱氨酸是一种可以作为强效神经毒素的氨基酸,有助于神经元变性、淀粉样蛋白病斑的形成。也就是说,同型半胱氨酸会让AD的发生风险加倍。已有研究表明,AD患者的同型半胱氨酸水平升高。

而胆碱会进行化学转化,促使有害的同型半胱氨酸转化为有用的甲硫氨酸。

其次,补充胆碱可以减少负责清除大脑碎片的小胶质细胞的活性。

虽然小胶质细胞的清除功能对于大脑健康至关重要,但是活化的小胶质细胞很有可能会失控,而且这一状况在AD发病期间很常见。小胶质细胞的过度活跃会导致脑部炎症,最终引发神经元死亡。

补充胆碱可以减少小胶质细胞的活跃,进一步保护大脑免受AD的损伤。

对抗老年痴呆,科学家们发现胆碱或许有潜力

胆碱在小鼠试验中表现出对记忆改善的积极效果,且这一影响是“跨代”的。(图片来源:Shireen DoolingBiodesign Institute at ASU)
胆碱或将成为治疗AD更安全的替代药物

这一最新研究首次证明了胆碱在预防AD上的跨代效益。要知道科学家们多认为,早在阿尔兹海默症的临床症状(失忆、认知力下降……)出现之前,大脑就已经开始受损,这个时间可以提前几十年。

所以,如果我们找到“如何利用饮食预防、治疗AD”的方法,或许我们可以早早预防,甚至逆转老年人患痴呆的概率。更重要的是,相比较于目前运用于AD的五款药物,胆碱的补充无疑将更加安全、可靠。

下一步,研究团队将继续研究胆碱对于人类的影响。他们强调,虽然小鼠试验很积极,但是最终结论还需要等临床试验。
健康饮食的重要性

除了胆碱,当下很多研究都已证明健康的饮食可以预防或降低AD的发病风险。

例如,坚持地中海饮食4.5年可以降低54%的AD发生风险,这一富含水果、蔬菜、全谷物、豆类、坚果、鱼类和家禽的饮食结构可以减少淀粉样蛋白病斑的累积。

再如,《Journal of Neuroinflammation》期刊在2018年6月曾发表一篇文章揭示,酒精或导致阿尔兹海默症的发生风险,因为小鼠试验证实,酒精会干扰大脑中小胶质细胞对病变蛋白的清理。

2019年,我们期待抗AD领域更多的新研究、成果,让这一目前几乎“无药可治”的疾病看到新的曙光。

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